Wangari Maathai - in memoriam: A tribute from Cyril Ritchie, after 36 years of friendship with Maathai

Cyril Ritchie*

The  world  is  today  a  poorer  place,  following  the  immensely  regretted  death  of  Wangari  Maathai,   an  outstanding  woman,   an  outstanding  humanist,   an outstanding  innovator,   an outstanding  civil  society  activist,   an  outstanding  leader.   And  an  outstanding  mother   to  outstanding  children,  to  whom  I  convey  my  emotional  solidarity  and  support.

I  met  Wangari  in  Nairobi  in  1975  when  I  was  the  first  Chair  of  the  Environment  Liaison  Centre  International  (ELCI),  a  post  in  which  Wangari   later  succeeded  me.

   She took  me  to  her  very  first  tree nursery,  carved  out  of  the  land  on  which   a  police  station  stood,   already illustrating  her  immense  powers  of  persuasion.  Later  I  went  out  with  her  more  than  once,  with a  dozen  or  more  women  in  a  rickety  minivan,   to  support  her   and  to  learn  from   her as  she  spread  the  tree-planting  revolution  that  became  the  GreenBelt  Movement.     I  have  never  forgotten  her  contagious  enthusiasm,   nor  her  calming  stoicism  as the  minivan negotiated  Kenya’s  rural  roads  that  in  that period  occasionally  resembled  a river  bed !

Wangari  became  big  news  in  Kenya  and  East  Africa,  then  big  news  in  the  world,  as she  indefatigably  championed  the  causes  of   Africa,  of  women,  of  the  poor,  of  rural  development,  of  sustainability,  of  peace,  of  democracy,  of social justice,  of  human  rights.  She  was  Civil  Society  personified,   even  when  she  had  a  brief  spell as   Kenyan  Assistant  Minister  for  the  Environment  and  Natural  Resources.  Wangari   was  increasingly  invited  to  UN,  academic  and  parliamentarian  platforms  to  convey  her  messages  of  good  sense,  of  hope,  of  determination,  of  human  values and  of  change. Of course   for  her  irrepressible  activism she  was  vilified  in  some  patriarchal  government  circles. While protecting  land,  forests  and  people  she   suffered  beatings  at  the  hands  of  police  or  hired  assailants. When  the  World   Civil  Society  Conference  (WOCSOC)  met  under  my  chairmanship  in  Montreal  in 1999,   Wangari,  as  one  keynote  speaker, publicly  thanked   the  other  keynote  speaker, UN Secretary General   Kofi  Annan,  for  his  interventions  on  her  behalf  when  she  had  been  so  attacked  in  Nairobi.

Nothing   deterred  Wangari,  nothing  discouraged  her,   except  perhaps  the  slow  pace  of  governmental  awakening  to,  and  response  to,   the  environmental  and sustainability  crises  confronting  the  planet .  For  Wangari, such   incomprehension  and  inaction  was  only  a  reason  to redouble  her efforts and  her  mobilisation  of  civil  society  and  academia  worldwide. What more  natural,  therefore,  that  in  2004 she  became  the  first  African  woman  to receive  the  Nobel  Prize,  having  already a  decade  earlier  been  the  recipient  of  the  “people’s  Nobel”,  the  Right  Livelihood  Award.  Her  Nobel  Prize  speech  conveys  her  pride  in  African  women’s  resilience;  her  emphasis  on  justice,  integrity  and  trust;   the contribution  of  tree-planting  to  promoting  a  culture  of  peace;   the  need  to  preserve  both  local  biodiversity  and  cultural  diversity.  She  issued  in  that  speech  a  clarion  call  on  leaders  “to  expand  democratic  space  and  build  fair  and  just  societies  that  allow  the  creativity  and  energies  of  their  citizens  to  flourish”.

I  personally had  multiple  further   opportunities  to  cooperate  with  Wangari  and  to  bask  in her sun: UN  Conferences  and  Commissions;  the  African  Union  Economic,  Social  and  Cultural  Council  (ECOSOCC)  of  which  she  was  the  first  president; the  Union  of  International  Associations; the  World  Future  Council and  more.  She was truly a universal beacon of light.   Now  that  that   light  is  extinguished,  what  better  legacy  could  Wangari  have  than  the  universal  redoubling  of the commitment  of  all  of  us  to  the  values  that  she  so   outstandingly  incarnated.


Your sorrowing friend,   Cyril Ritchie

* Cyril Ritchie is the President of CONGO and represents CIVICUS at the Council of Europe


Say something here...
You are a guest
or post as a guest
Loading comment... The comment will be refreshed after 00:00.

Be the first to comment.